Ozzie en Joop

image

De Tour de France heeft vrijwel niks met honkbal te maken. Hoewel, na goed zoeken is er toch één kleine link tussen de Major League en de Tour. Bijna had honkballegende Ozzie Smith in 1980 in het peloton gefietst en van dichtbij kunnen meemaken hoe Joop Zoetemelk de Ronde won.

Kortestop Smith speelde in 1980 bij de Padres, was ontevreden met zijn salaris en stuurde zijn agent Ed Gottlieb naar eigenaar Ray Kroc om te onderhandelen. Die gesprekken verliepen ongeveer net zo stroef als de meetings tussen de Eurogroep en de Grieken Tsipras en Varoufakis.

Op zeker moment raakte Gottlieb zo gefrustreerd dat hij uit woede een advertentie plaatste in het dagblad de San Diego Union Tribune. ‘Gevraagd: parttime baantje voor de kortestop van de Padres, want zijn werkgever betaalt zo luizig.’ Heel bijdehand zei de vrouw van Kroc dat ze Smith wel wilde inhuren als tuinhulpje. Het gras moest nodig gemaaid en de rozen gesnoeid. Zo kon hij mooi zijn salaris een beetje aanvullen. Tuinman Luis vond het ook een goed idee, want Smith was zijn favoriete speler.

Gottlieb ontplofte en dreigde dat Smith helemaal zou stoppen met honkballen en mee zou doen aan de Tour de France om extra geld te verdienen. Gottlieb beweerde dat Ozzie in Frankrijk 25.000 dollar kon verdienen en bij goede prestaties zelfs 100.000. “Ik weet niet wat ik moet zeggen”, zei Padres-president Ballard Smith tegen de krant. “Een beetje vreemd. Geloof jij het?”

De ruzies tussen Gottlieb en Kroc etterden nog een jaartje door en uiteindelijk ruilden de Padres Smith met de St. Louis Cardinals voor kortestop Garry Templeton. In St. Louis ontwikkelde hij zich tot een superster, speelde drie keer de World Series, won er eentje en belandde na zijn carrière in de Hall of Fame.

Gottlieb heeft nooit details gegeven over een eventuele vlucht van Smith naar Frankrijk. Ozzie trouwens ook niet. Op de vraag van een journalist of hij eigenlijk wel wist wat de Tour de France was, antwoordde hij eerlijk: mwah, nou nee. Nooit van gehoord.

Het lijkt er op dat Gottlieb het hele Tour-verhaal verzonnen had om een doorbraak bij Kroc te forceren. Maar het is natuurlijk veel leuker te geloven dat het maar een haar scheelde of Smith zou samen met Zoetemelk, Gerrie Knetemann en Jan Raas over de Champs-Élysées hebben gedenderd.

Sommige verhalen moet je niet kapot checken.

Gepubliceerd op Sport Amerika
Tekst © honkbalopzolder